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STAP 세포, 결국 헤프닝으로 끝났다

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STAP 세포, 결국 헤프닝으로 끝났다

2014.07.03 18:03
1월 30일 발표 후 5개월간 논란…네이처, STAP세포 모든 논문 완전 철회

  ‘제3의 만능세포’로 불리며 전 세계 과학계의 주목을 한 몸에 받았던 ‘STAP(자극야기 다능성 획득) 세포’가 결국 4개월 여 만에 모든 논문 철회가 결정됐다.

 

  영국 과학저널 ‘네이처’는 STAP 세포 논문의 제 1저자인 오보카타 하루코(小保方晴子) 연구주임을 비롯한 주요 저자들의 논문 철회 동의를 받아 들여 STAP 세포와 관련된 논문 2편을 모두 철회했다고 2일 밝혔다. 이로써 STAP 세포와 관련된 학술적 근거는 일체 남지 않게 됐다. 논문은 철회가 됐어도 논문은 철회사실과 이유를 명시한 채 그대로 검색되기 때문에 저자에겐 평생 ‘주홍글씨’로 남게 된다.

 

  오보카타 연구주임은 4월 9일 150분에 걸친 눈물의 기자회견을 열고 논문 날조 의혹을 정면으로 부인했으며, 이후 이화학연구소의 계속된 철회 권고에도 논문을 철회할 의사가 없음을 밝혀왔다. 하지만 결국 과학적 근거가 부족함을 인정하고 철회에 동의, 네이처도 이를 받아들여 논문을 완전히 철회한 것이다.

 

●STAP세포 관련 논문 2편 어떤 것 있었나

 

  STAP세포와 관련된 논문은 모두 2건이었다. 이 중 STAP세포 제작방법 등을 제시한 1건에 대해서는 올해 4월 이화학연구소 조사위원회가 화상을 조작하는 등 부정이 있었음을 인정하고 오보카타 연구주임에 대해 논문 취하를 권고해 왔었다.

 

  또 한 건의 논문은 세포의 만능성을 설명한 것이다. 이 논문에서는 실험에 사용되지 않아야 하는 2종의 세포가 데이터에서 발견됐고 각각 만능세포의 일종인 ES세포와 태반을 만드는 TS세포와 닮아있는 등 새로운 의심이 잇따라 지적됐다. 논문의 제1 저자인 오보카타 하루코 연구주임은 이 오류를 인정하고 5월 28일 논문 철회에 동의했으며, 곧이어 6월 4일 제작방법과 관련된 논문의 철회에도 동의했다.

 

  일본 이화학학연구소(RIKEN)는 현재 STAP 세포가 정말로 존재했는지 여부를 조사하는 검증실험을 실시하고 있지만 이미 논문이 취하된 만큼 누군가 새로운 검증 결과를 증명하지 않는 한, STAP 세포는 해프닝으로 마무리 될 전망이다.

 

  이에 대해 학계에선 ‘좀더 조속한 철회가 이뤄졌어야 했다’는 의견이 나온다. 유승권 고려대 생명공학부 교수는 “철회 자체는 예상된 수순이었다”며 “네이처 측에서 자체 철회하는 것이 더 옳았겠지만 저자 전원의 동의가 있어야 한다는 원칙 때문에 대응이 늦은 것으로 보인다”고 말했다.

 

●세계 3대 논문조작사건

 

  STAP 세포 조작 사건이 세계적으로 화제가 되는 가운데 일본에서는 ‘세계 3대 부정 논문’이라는 말까지 회자되고 있다. 거론되는 논문은 이번 일본의 STAP 세포를 비롯해 미국 벨연구소 얀 헨드릭 쇤 박사의 트랜지스터 논문 조작, 그리고 우리나라 황우석 박사의 줄기세포 연구다. 

 

  다소 생소한 벨연구소의 사건은 연구자인 얀 헨드릭 쇤 박사의 이름을 따서 ‘쇤 사건’으로도 불린다. 금속 등을 극저온으로 차갑게 하면 전기저항이 제로가 되는 초전도 현상이 일어나는데, 쇤 박사는 2000년부터 탄소에 얇은 금속막을 씌우면 상온에서도 초전도가 일어난다고 발표했으며 차례차례 관련 논문을 발표하면서 세계적인 스타 과학자로 대우받았다. 하지만 2년 뒤 모든 연구가 조작이었다는 것이 밝혀졌다. 황우석 사건은 환자에 따라 맞춤형 배아줄기세포를 제작하는 방법을 확보했다는 내용으로 이 역시 논문이 조작된 것으로 드러났다.

 

  하지만 일각에서는 STAP 세포의 존재 가능성은 열어둬야 한다는 주장도 나온다.

 

  박세필 제주대 생명공학부 교수는 “생식세포는 산성이나 전기자극 등을 주면 줄기세포를 얻을 수 있기 때문에 체세포라고 되지 말란 법은 없어 보인다”며 “이번엔 의욕이 앞서서 나온 안타까운 결과로 보이지만, 논문이 철회됐다고 해도 관련 분야 연구는 계속 진행됐으면 한다”고 말했다.

 

 

동아사이언스 제공
동아사이언스 제공

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