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이상엽 KAIST 특훈교수·김빛내리 서울대 교수, 한국인 최초 英 왕립학회 회원 선정(종합)

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이상엽 KAIST 특훈교수·김빛내리 서울대 교수, 한국인 최초 英 왕립학회 회원 선정(종합)

2021.05.07 10:07
이상엽 KAIST 생명화학공학부 특훈교수와 김빛내리 서울대 생명과학부 석좌교수 겸 기초과학연구원(IBS) RNA 연구단장이 한국인 최초로 영국 왕립학회 회원으로 선정됐다.  IBS, KAIST 제공
이상엽 KAIST 생명화학공학부 특훈교수(왼쪽)와 김빛내리 서울대 생명과학부 석좌교수 겸 기초과학연구원(IBS) RNA 연구단장(오른쪽)이 한국인 최초로 영국 왕립학회 회원으로 선정됐다.  KAIST, IBS제공

이상엽 KAIST 생명화학공학부 특훈교수와 김빛내리 서울대 생명과학과 석좌교수 겸 기초과학연구원(IBS) RNA 연구단장이 한국인 최초로 영국 왕립학회 외국인 회원으로 선정됐다.

 

영국 왕립학회는 6일(현지시간) 올해 신규 회원 63명 명단을 공개했다. 왕립학회는 과학에 공로를 기준으로 엄격한 심사를 통해 매년 약 60명의 회원을 선정한다. 올해 선정된 회원 중 외국인은 이 교수와 김 교수를 포함해 총 10명이다.

 

왕립학회는 1660년 영국 런던에서 창립된 세계 최고 권위의 학술단체다. 영국의 과학 한림원으로 연구 진흥과 정책 수립에 기여하며 국제 자연과학 연구의 중심이기도 하다. 아이작 뉴턴, 찰스 다윈, 알베르트 아인슈타인 등 세계사를 바꾼 저명 과학자가 회원으로 활동했으며, 현재까지 280여 명의 노벨상 수상자를 배출했다. 이런 전통과 권위 때문에 왕립학회 회원은 과학자 최고 영예로 여겨진다.

 

왕립학회는 올해 두 교수를 포함해 외국인 회원 10명을 선정했다. 이 특훈교수와 김 석좌교수는 미국립과학원 외국인 회원에 선정된데 이어 이번 왕립학회 회원까지 선정되면서 한국인으로는 처음으로 세계 최고 권위의 두 학술기관에서 회원 자격을 얻었다. 

 

이 교수는 서울대 화학공학과를 졸업하고 미국 노스웨스턴대에서 화학공학 석사·박사 학위를 받았다. 이 교수는 '시스템 대사공학'을 창시해 다수의 미생물 세포공장 개발을 위한 전략과 방법에 관한 원천기술을 개발했다. 이를 이용해 가솔린, 디젤, 생분해성 플라스틱, 고분자 원료, 천연 활성 물질 등 다수의 제품을 생산하는 기술을 개발했다. 최근에는 폴리에스터의 원료인 숙신산, 글루타릭산의 고효율 생산 균주와 발효 공정, 천연물 중 빨간색 식용 색소인 카르민산을 세계 최초로 생산하는 기술도 개발했다. 

 

이 교수는 지난달 아시아인 최초로 미국 산업미생물생명공학회(SIMB)가 수여하는 ‘찰스 스콧상’을 수상했다. 앞서 2016년에는 미국화학공학회가 주는 제임스 베일리상도 아시아인 최초로 수상했다.

 

김 교수는 RNA 분야 세계적 석학으로 꼽힌다. 서울대 미생물학과를 졸업하고 서울대 미생물학 석사, 영국 옥스퍼드대 생화학 박사 학위를 받았다. 2018년에는 신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19) 백신에 쓰인 전령RNA(mRNA)의 분해를 막는 ‘혼합 꼬리’를 발견했다. 지난해에는 코로나19 바이러스의 RNA 전사체를 세계 최초로 분석해 진단 기술을 개선하고 새로운 치료제를 개발하는 데 도움을 줬다. 2012년부터 IBS RNA 연구단을 이끌고 있다.

 

김 교수는 2010년 국가과학자, 2014년 한국과학기술한림원 정회원으로 선정됐다. 김 교수는 2014년 미국국립과학원 외국인 회원으로도 선정돼 한국인 유일 세계 가장 권위있는 두 학술원에서 모두 회원으로 선정됐다.

 

왕립학회는 홈페이지를 통해 “새로운 동료들과 외국인 회원들은 분자 유전학과 암 연구에서부터 열대 개방형 생태계, 레이더 기술에 이르기까지 그들 분야의 최전선에 있다”며 “그들이 우리와 함께 하게 되어 정말 기쁘고 영광이다”고 말했다.

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