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빛 없는 어둠 속에서도 잘 사는 비결 있다구?

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빛 없는 어둠 속에서도 잘 사는 비결 있다구?

2013.03.15 00:00
빛은 인간을 포함한 생명체 대부분에게 사는데 필요한 에너지를 제공한다. 그렇다면 빛이 통과할 수 없을 정도로 깊은 바닷 속에 사는 생명체들은 어떻게 에너지원을 얻을까. 덴마크 오르후스대 마크 레버 지구미생물학박사팀은 빛이 없는 해양지각에 사는 미생물이 서식환경에서 일어나는 화학반응에서 에너지를 얻는다는 사실을 규명해 사이언스지 14일자에 실었다. 연구팀은 산소는 물론 빛도 없는 해양지각 속에서 어떻게 에너지를 얻어 살아가는지 확인하기 위해 미생물을 직접 배양했다. 65℃의 무산소 환경에 황산염을 풍부하게 한 뒤 압력을 가해 깊은 바다 속 샘플의 환경을 그대로 재현한 후 탄소동위원소의 변화를 관찰한 결과 샘플 지각내의 탄소동위원소 농도가 초기 농도에 비해 1.2% 정도 증가한 사실을 발견했다. 미생물들이 메탄과 같은 유기물질을 스스로 생산해 에너지로 사용하는 능력을 확인한 것인데, 이는 해양미생물들이 플랑크톤의 사체에서 유기물질을 얻는다는 기존의 이론을 뒤집는 내용이다. 해수가 현무암으로 이루어진 해양지각 사이를 흐르며 철과 화학반응하면 수소가 발생하는데 미생물들이 이산화탄소를 유기물질로 전환하는데 이 수소를 에너지원으로 사용한다는 것. 광합성을 하는 생물들은 에너지를 얻기 위해 이산화탄소를 유기물질로 전환하는데 빛을 이용하는 것과는 전혀 다른 메커니즘인 것이다. 레버박사는 “이 연구결과가 외계행성에서도 화합합성으로 살아가는 유기체가 존재할 가능성을 보여주는 증거가 될 것”이라고 설명했다.

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