토성 한꺼번에 위성 20개 발견, 목성 제치고 최다 위성 보유 행성

2019.10.08 14:04
카시니호가 촬영한 토성. NASA 제공
카시니호가 촬영한 토성. NASA 제공

토성 주변을 도는 위성 20개가 추가로 발견됐다. 이번 발견으로 토성은 목성을 제치고 태양계에서 가장 많은 위성을 보유한 행성이라는 타이틀을 가져가게 됐다.

 

스콧 셰퍼드 미국 뉴욕주 카네기과학연구소 연구원팀은 세계에서 가장 큰 망원경 중 하나인 미국 하와이 마우나케아산 정상에 위치한 스바루 망원경으로 새로운 토성 위성 20개를 발견했다고 7일 밝혔다.

 

이번 발견으로 토성은 위성 수가 82개가 되면서 79개 위성을 가진 목성의 위성 수를 뛰어넘었다. 태양계에서 가장 많은 위성을 거느린 행성이 토성으로 바뀐 것이다. 없던 위성이 갑자기 나타난 것은 아니다. 망원경이 발달할수록 작은 천체가 발견되기 쉬워지면서 기존에 발견되지 못한 위성이 발견되고 있어 토성과 목성의 위성 수는 계속해 늘어나고 있다.

 

이번에 발견된 토성의 20개 위성 중 2개는 이누이트 그룹에, 1개는 갈릭 그룹에 속하는 것으로 관측됐다. 17개 위성은 노즈 그룹에 속했다. 토성의 위성 중 작고 불규칙한 모양을 가진 위성은 궤도에 따라 ‘이누이트’와 ‘갈릭’, ‘노즈’로 나눈다. 북극 원주민인 이누이트 신화와 서유럽과 동유럽에서 활동하던 켈트인인 갈리아인 신화, 스칸디나비아반도를 중심으로 활동한 노르드인 신화에서 이름을 땄다.

 

새로 발견된 토성 주변을 도는 위성 20개의 궤도다. 17개 위성은 토성과 반대 방향으로 공전한다. 카네기과학연구소 제공
새로 발견된 토성 주변을 도는 위성 20개의 궤도다. 17개 위성은 토성과 반대 방향으로 공전한다. 카네기과학연구소 제공

이누이트 그룹은 토성과 약 46도의 경사를 갖고 1100~1800만㎞ 궤도를 돈다. 갈릭 그룹은 토성에서 1600~1900만㎞ 떨어진 36도 경사의 타원 궤도를 돈다. 노즈 그룹은 토성과 반대 방향으로 도는 위성들로 가장 많은 위성이 속해있다. 셰퍼브 연구원은 “이런 위성 그룹은 목성에서도 발견되는데 큰 위성이 다른 위성 혹은 혜성이나 소행성과 충돌해 파괴됐음을 보이는 증거”라고 말했다.

 

이누이트 그룹에 속한 위성 2개는 공전 주기가 약 2년이다. 나머지 위성은 약 3년을 주기로 토성을 도는 것으로 관측됐다. 위성의 지름은 대부분 약 5㎞ 내외로 분석됐다.

 

셰퍼드 연구원은 “위성과 위성의 궤도를 연구하면 토성의 주변 조건에 대한 정보 뿐 아니라 그 기원도 알 수 있다”며 “거대한 행성 주변 위성의 목록을 완성하는 것은 태양계의 행성이 어떻게 형성되고 진화했는지를 설명하는 데 중요한 역할을 한다”고 말했다.

 

토성의 달로 관측된 천체를 1시간 간격을 두고 촬영한 사진이다. 주황색 막대로 강조한 토성의 달은 1시간 사이 멈춰 있는 배경 천체들과 달리 움직이는 것을 확인할 수 있다. 스콧 셰퍼드 제공
토성의 달로 관측된 천체를 1시간 간격을 두고 촬영한 사진이다. 주황색 막대로 강조한 토성의 달은 1시간 사이 멈춰 있는 배경 천체들과 달리 움직이는 것을 확인할 수 있다. 스콧 셰퍼드 제공

 

 

새로 발견된 위성의 이름은 공모를 통해 지어질 예정이다. 카네기과학연구소는 이번에 발견한 위성 20개 모두의 이름을 트위터를 통해 공모받기로 했다. 위성의 이름은 위성이 각자 속한 그룹의 신화 속 거인의 이름으로만 한정된다. 국제천문연맹(IAU)이 정한 천체 명명 규칙에 따라 태양계 행성의 위성 이름은 신화 속 인물의 이름으로 지어야 한다.

 

카네기과학연구소는 지난해 7월 셰퍼드 연구원이 목성의 위성 12개를 발견했을 당시도 5개 위성의 이름을 공모했다. 목성 위성의 이름은 목성의 영문명이자 그리스 로마 신화 속 주신인 주피터(제우스)의 자손으로만 한정된다. 5개 위성은 보름달의 여신 판디아(Pandia), 이슬의 여신 에르사(Ersa), 평화의 여신 에이레네(Eirene), 환영과 친절의 정령 프로프로시네(Philophrosyne), 칭찬과 갈채의 정령 에우페메(Eupheme)로 이름지어졌다.

 

토성 위성 이름 공모에 대한 자세한 사항은 카네기과학연구소 홈페이지(https://carnegiescience.edu/NameSaturnsMoons)에서 확인할 수 있다.

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