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허젠쿠이가 교정한 '유전자편집 아기' 또 다른 위험 초래

2019년 06월 07일 06:10
이미지 확대하기허젠쿠이 중국 난팡과기대 교수. AFP/연합 제공
허젠쿠이 중국 난팡과기대 교수. AFP/연합 제공

질환의 원인 유전자(DNA)를 효소로 잘라내 유전자를 교정하는 이른바 ‘크리스퍼 유전자가위’ 기술이 중대한 도전에 직면했다. 지난해 11월 허젠쿠이 중국 난팡과기대 교수가 유전자 교정 아기를 출산시켜 생명 연구의 윤리 문제를 촉발시킨 데 이어 이렇게 탄생한 아기의 사망률이 높아질 수 있다는 연구가 나왔다. 

 

라스무스 닐센 미국 버클리 캘리포니아대 통합생물학부 교수팀은 에이즈(AIDS·후천성면역결핍증)의 감염을 막는 ‘CCR5 유전자 돌연변이’를 유전자 쌍에 모두 가진 사람의 경우 그렇지 않은 사람에 비해 사망률이 21% 높다는 연구결과를 3일(현지 시간) 국제학술지 ‘네이처 메디신’에 발표했다.

 

앞서 허젠쿠이 교수가 탄생시킨 유전자 교정 아기는 에이즈에 걸리지 않는 데 초점을 맞췄다. 허젠쿠이 교수는 크리스퍼 유전자가위(CRISPR-Cas9)를 이용해 CCR5 유전자에 손을 댔다. 정상적인 CCR5 유전자는 에이즈를 일으키는 원인인 인간면역결핍바이러스(HIV)가 세포에 붙게 만드는 역할을 한다. CCR5 유전자를 제거하면 에이즈에 걸리지 않는다. 그 결과 쌍둥이 중 한 명인 ‘루루’는 CCR5 유전자 쌍이 모두 제거되면서 돌연변이 유전자가 생겼다. ‘나나’는 CCR5 유전자 쌍 중 한쪽만 변이가 생기도록 해서 태어났다. 루루가 에이즈에 걸리지 않도록 인위적으로 조작한 것이다.

 

연구팀은 41세부터 78세 영국인 40만 명 이상의 의료 기록과 유전자 정보를 담은 바이오뱅크 데이터를 이용해 ‘CCR5 델타 32’ 돌연변이의 영향을 관찰했다. 이 돌연변이는 CCR5 유전자에서 32개 염기서열이 빠진 돌연변이로 아시아에서는 드물어도 백인의 10%가 이를 갖고 있다. 이 돌연변이가 있으면 에이즈에 걸리지 않는다.

 

CCR5 유전자는 지금까지 유전자 교정의 주요 타깃이었다. 독감 같은 질병에는 취약해져도 에이즈를 확실히 퇴치할 수 있는 데다 다른 중병도 막을 수 있다는 연구결과도 꾸준히 나왔기 때문이다. 지난 2월 CCR5 유전자 변이가 뇌졸중 발생 확률을 줄인다는 연구결과가 국제학술지 ‘셀’에 발표되기도 했다. 하지만 CCR5 유전자에 관한 대규모 수명조사 연구가 처음 발표되면서 유전자편집 문제가 윤리 문제를 넘어 과학적 문제로도 범위가 커지게 됐다.

 

김진수 기초과학연구원(IBS) 유전체교정연구단장은 “어찌 보면 놀랍고도 당연한 결과”라며 “CCR5 유전자는 없어도 되는 유전자로 생각됐으나 인간의 유전자 중 쓸모없는 유전자는 없다는 이야기”라고 말했다. 한계도 있지만 인간 배아 유전자편집에 경각심을 준 연구라는 분석이다. 김 단장은 “영국계가 아닌 다른 민족에 대한 검증이 필요하고 델타 32가 아닌 다른 CCR5 변이에 대해서도 분석해 봐아한다는 한계가 있다”며 “어쨌든 함부로 인간 배아 유전자를 건드리면 안된다는 경각심을 줬다”라고 말했다

 

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