[마켓N페이턴트] 콘택트렌즈, 미용·건강 양날개 달고 특허 출원↑

2019.04.14 15:34
구글이 공개한 스마트 콘택트렌즈. 2장의 얇은 렌즈 사이에 미세한 혈당 측정 센서와 무선 칩 등이 장착됐다. 당뇨병 환자의 눈물을 분석해 실시간으로 혈당을 측정한다.
구글이 공개한 '스마트 콘택트렌즈'. 2장의 얇은 렌즈 사이에 미세한 혈당 측정 센서와 무선 칩 등이 장착됐다. 당뇨병 환자의 눈물을 분석해 실시간으로 혈당을 측정한다.

중국과 미국을 중심으로 미용 목적의 렌즈 착용이 늘면서 콘택트렌즈 시장이 커지고 있다. 세계보건기구(WHO)에 따르면 중국의 근시 인구는 6억 명으로 전체 인구 42.4%를 차지한다. 청소년 근시 인구는 전 세계 1위에 이른다. KOTRA는 중국에서 렌즈를 시력교정에 이어 미용을 목적으로 렌즈를 쓰는 인구가 증가하면서 2022년 중국의 콘택트렌즈 판매액은 64억 위안(1조1000억 원)에 이를 것으로 예상했다. 


미국도 콘택트렌즈 시장이 꾸준히 성장하고 있다. 지난해 2018년 미국의 콘택트렌즈 53억3170만 달러(6조620억 원)로 추산됐다. 2013년부터 2018년 사이 연평균 3.3% 성장한 결과다. 미용렌즈 착용 인구가 늘면서 향후 5년간 연평균 성장률도 4.5%에 이를 것이란 전망이 나왔다. 

 

더 예쁘고 아름다운 눈 색깔을 찾는 사용자와는 물론 렌즈를 쓸 때 불편함이 적고 눈 건강을 지키는 렌즈 기술에 관한 관심이 커지면서 관련 기술 특허 출원도 활발하게 이뤄지고 있다. 

 

14일 특허청에 따르면 2014년~2018년 기능성 콘택트렌즈와 관련한 특허출원은 203건으로, 이전 5년간인 2009년~2013년 출원 건수인 119건에 비해 70% 이상 늘었다. 이는 같은 기간 전체 콘택트렌즈 특허 출원이 42%가량 증가한 것과 비교해도 훨씬 높은 수치다. 기능성 콘택트렌즈는 단순 시력교정을 넘어 미용, 안질환 치료, 눈 보호 등 기능을 추가한 렌즈다.

콘택트렌즈 분야 년도별 출원 건수. 자료: 특허청
콘택트렌즈 분야 년도별 출원 건수. 자료: 특허청

한 렌즈에 두 개 이상 특허 내용을 포함한 것을 고려하면 기능성 렌즈 가운데 눈을 아름답게 꾸밀 수 있는 미용 렌즈의 경우 이 기간 125건(39%)의 특허가 출원돼 가장 많은 비중을 차지했다. 그 뒤를 이어 도수나 초점이 변화하면서 시력을 교정하는 가변렌즈가 97건(30%), 질병을 진단하거나 약물 반출로 치료하는 진단 및 치료 렌즈가 75건(23%), 안구 건조를 방지하는 습윤성 렌즈가 58건(18%), 자외선과 청광을 차단하는 눈 보호 렌즈가 32건(10%)으로 나타났다. 

 

최근 5년간에도 가장 많은 특허를 낸 분야는 미용 렌즈로 79건이 출원됐다. 이는 앞서 5년간 출원 건수인 46건에 비해 70% 증가한 수치다. 특허청은 홍채의 색을 다양하게 변화시킬 수 있는 컬러렌즈, 눈의 검은자위를 크게 보이도록 하는 서클렌즈 등 외모와 자기표현에 관심이 많은 젊은 층의 수요가 적극적으로 반영됐다고 분석했다. 

 

한편에선 건강 기능을 강화한 특허 출원도 늘고 있다. 눈물 속 포도당 농도를 검출해 혈당치를 알려주는 진단 렌즈, 안 질환 치료약물을 서서히 방출하는 치료 렌즈, 잠을 자는 동안 착용하면 각막을 눌러 교정해주는 각막 교정 렌즈, 작은 구멍을 통해서만 보도록 하여 눈 근육을 운동시켜주는 핀홀렌즈 등 건강을 지키는 콘택트렌즈 기술도 꾸준히 특허로 출원되고 있다. 

 

2009~2018년 주요 특허 출원인을 살펴보면 외국기업이 72%(232건)으로 가장 많고, 뒤를 이어 국내기업이 13%(43건), 개인이 10%(33건), 대학 및 연구기관이 4%(14건)를 출원한 것으로 나타났다. 미국의 존슨앤드존슨은 전체의 46%(149건)의 특허를 내면서 기업 가운데 1위를 차지했고 노바티스 21건(7%), 쿠퍼비전이 12건(4%)을 출원하며 뒤를 이었다.   

 

특허청은 “최근 외모뿐 아니라 눈 건강에 관한 관심이 커지면서 다양한 기능을 가진 콘택트렌즈 출원이 지속해서 증가할 것으로 예상한다”며 “해외를 겨냥한 기술개발과 특허권 확보가 중요하다”고 말했다.

기능성 콘택트렌즈 기능별 출원 건수. 자료: 특허청
기능성 콘택트렌즈 기능별 출원 건수. 자료: 특허청

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