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인류 기술 진화의 원동력은 '커닝이었다

2019년 04월 02일 14:21
이미지 확대하기막심 데렉스 영국 엑세터대 생명과학부 연구원 연구팀은 바퀴 개선 실험을 통해 기술의 진화가 원리를 이해하지 않고도 이뤄질 수 있음을 보였다. 막심 데렉스 제공
막심 데렉스 영국 엑세터대 생명과학부 연구원 연구팀은 바퀴 개선 실험을 통해 기술의 진화가 원리를 이해하지 않고도 이뤄질 수 있음을 보였다. 막심 데렉스 제공

인류 기술의 진화는 스스로 세세한 원리를 이해해 이룬 것이 아니라 남이 잘 만든 것을 베끼면서 발전했다는 연구결과가 나왔다.

 

막심 데렉스 영국 액세터대 생명과학부 연구원 연구진은 인간이 얻은 기술이 원리를 이해하는 것에서 나온 것이 아니라 주변을 모방하면서 형성된 것이라는 연구결과를 이달 1일 국제학술지 ‘네이처 인간행동’에 발표했다. 모방을 통해 작은 개선을 쌓아가면 원리를 이해하지 못하더라도 기술의 진화가 가능하다는 것이다.

 

인간이 만든 복잡한 도구는 인간이 쌓은 지식의 결과처럼 보인다. 하지만 고대에 등장했고 기술이 발달했음에도 여전히 현대 과학이 이론을 정립하지 못한 기술도 존재한다. 활이 대표적이다. 활대의 모양이나 화살깃 모양은 최신 시뮬레이션을 통해 연구해도 여전히 최적화가 어렵다는 게 물리학자들의 설명이다. 물리학적 변수가 많아 다루기 어렵기 때문이다. 하지만 인류는 고대부터 복잡한 이론을 만들지 않았는데도 활에서 최적의 모양을 찾아내는 데 성공했고 실제 써 왔다.

 

연구팀은 인류의 기술 진화를 이해하기 위해 이를 모방한 작은 진화 실험을 수행했다. 그 중 하나가 레일을 타고 내려가는 바퀴 구조를 바꿔 바퀴가 빠르게 굴러내려가게 하는 실험이다. 바퀴는 4개의 팔을 갖고 있는데 팔에 달린 무게추의 위치에 따라서 속도가 증가한다. 진화에는 두 가지 원리가 필요하다. 높은 곳에서 물체가 떨어질수록 지상에 도달할 때의 속도가 빠른 원리와 피겨선수가 팔을 붙여 빠른 속도로 회전하는 것처럼 바퀴 주변에 무게추를 놓아야 빨리 회전하는 원리다.

 

실험은 참가자 5명으로 구성됐다. 참가자는 바퀴 속도를 높이는 시도를 다섯 번씩 한 뒤 원리에 대한 이해를 평가하는 시험을 치렀다. 연구팀은 이를 위해 인간 세대의 연속성을 모사하기 위해 5명을 순서대로 실험에 참가하게 하고 참가자는 이전 참가자의 마지막 시도 두 번을 영상으로 볼 수 있게 했다.

 

다음 참가자로 이어질 때마다 참가자들은 모방을 통해 바퀴가 내려가는 속도를 높였다. 14그룹을 상대로 실험한 결과 그룹의 첫 참가자는 첫 시도에서 평균 시속 125m를 기록했다. 다음 참가자는 이전 참가자의 영상을 토대로 바퀴의 속도를 높이는 구성을 만들어냈다. 마지막 참가자는 평균 시속 147m를 기록했다. 17%의 기술 개선이 이뤄진 것이다.

 

하지만 이러한 기술 진화에 이론은 필요하지 않았다. 기술이 개선되는 과정에서 참가자들의 이론에 대한 이해도는 그대로였다. 이해도를 검증하는 설문조사 점사 결과는 첫 번째 참가자부터 다섯 번째 참가자 모두 10점 만점에 4~5점대에 머물렀다. 이론에 대한 이해 없이도 기술에 대한 진화가 이뤄진 것이다.

 

이론을 미리 알려줬을 때에도 사람들은 모방을 통해 기술 진화를 택했다. 연구팀은 바퀴가 빨리 내려가는 원리가 담긴 책을 사용자에게 주고 읽어보도록 한 후 같은 실험을 진행했다. 중간에서의 차이는 있었지만 첫 시도의 속도와 마지막 시도의 속도는 이전 실험과 결과값이 같았다. 이론에 대한 이해도도 여전히 4~5점대로 전 참가자에 걸쳐 같은 수준을 유지했다.

 

데렉스 연구원은 “다른 사람을 모방하는 능력은 개인이 발견할 수 없는 기술의 진화를 가능하게 한다”며 “지적 능력이 기술을 진화시키는 유일한 이유가 아니기 때문에 고고학 연구에서도 이 관점이 도입돼야 할 것”이라고 말했다.

 

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