[두통인구 100만 시대]⑤ 진통제로부터 해방(끝)

2019.03.10 06:00
Pain Management 제공
페인 매니지먼트 제공

두통을 자주 앓는 사람들은 지속적으로 진통제를 복용하다가 만성 두통이 생길 위험이 있다. 냉찜질이나 스트레칭, 산책, 낮잠 등 '약 없이 두통을 없애는 노하우'만 사용하기엔 약물처럼 통증이 빨리 없애지는 못한다. 진통제를 먹지 않고도 두통을 '빨리' 멈출 수 있는 방법이 있을까?

 

전문가들은 약물이나 시술 없이도 두통을 없앨 수 있는 획기적인 방법을 연구하고 있다. 먼저 특수제작한 흡입기로 숨을 쉬는 것만으로도 편두통을 완화시킬 수 있다는 연구 결과가 지난해 8월 국제학술지 '두통(cephalalgia)'에 실렸다. 

 

덴마크 오르후스대학병원 신경과 세실리아 풀상 박사와 오르후스대 기계공학과 트뢸스 요한슨 박사팀은 머리 일부분이 깨질듯이 아픈 편두통이 발생할 때, 뇌의 정맥이 수축하면서 혈액이 산소를 뇌에 충분히 공급할 수 없다는 사실에 주목했다. 이런 현상 때문에 편두통이 발생하면 연쇄적인 효과로 통증이 점차 심해진다. 

 

연구팀은 입에 물고 숨을 쉴 수 있는 작은 흡입기를 자체제작했다. 이 흡입기에는 기체를 저장할 수 있는 작은 팩과 밸브가 달려 있다. 숨을 들여마시고 내뱉을 때마다 밸브가 움직이면서 개인별 호흡량에 따라 재흡입하는 이산화탄소의 양을 조절해 저산소증이 생기지 않게 돕는다. 

 

연구팀은 편두통 환자 11명에게 이 흡입기로 호흡하게 했다. 호흡을 시작한 지 10초 내에 뇌에 산소를 공급하는 혈관(동맥)의 혈액 내 산소 농도가 증가하기 시작했다. 혈관이 최대 70%까지 팽창하면서 통증이 점차 사라졌다. 

 

풀상 박사는 "진통제를 사용하지 못하는 특수한 환자도 통증을 쉽게 완화시킬 수 있다"며 "편두통 외에 만성 두통에도 이 흡입기가 통증 완화 효과가 있는지 임상 시험을 계획하고 있다"고 밝혔다.

A부터 F까지 알파벳 순으로 각각 기체를 저장하는 팩과 밸브, 마우스피스와 팩을 연결하는 부분, 마우스피스, 바깥 공기가 드나드는 구멍, 흡입기 내에서 밸브로 공기가 드나드는 구멍. cephalalgia 제공
A부터 F까지 알파벳 순으로 각각 기체를 저장하는 팩과 밸브, 마우스피스와 팩을 연결하는 부분, 마우스피스, 바깥 공기가 드나드는 구멍, 흡입기 내에서 밸브로 공기가 드나드는 구멍. cephalalgia 제공

마약 같은 'VR 게임'으로 마법처럼 통증 완화

 

특별한 약효가 없는데도 약효가 있다고 믿으면 병이 낫는 '플라시보 효과'처럼 가상현실(VR)을 이용하면 뇌를 속여 두통을 없앨 수 있을까? 

 

미국 조지워싱턴대 의대 응급의학과 알리 퍼먼드 박사팀은 가상현실(VR)을 이용하면 급성 및 만성 통증을 겪고 있는 환자의 주의가 산만해져 통증을 완화시킬 수 있다는 연구 결과를 지난해 6월 국제학술지 '통증과 두통 리포트'에 발표했다. 

 

연구팀이 만든 VR 프로그램은 일종의 게임이다. 통증이 심한 환자가 게임에 집중하면서 통증 자체를 잊게 하는 원리다. 시각과 청각, 촉각 등 인지해야 하는 감각정보가 많을수록 주의가 분산돼 통증이 점점 무뎌진다. 

 

비슷한 실험을 미국 로스앤젤레스 아동병원과 서던캘리포니아대 의대 공동연구팀도 수행했다. 연구팀은 VR이 두통과 만성 두통은 물론, 암이나 화상 등으로 인한 통증을 완화하는 데도 어느 정도 효과가 있음을 실험으로 밝혀냈다. 통증에 대한 역치가 커지고 내성이 생기면서 줄어든다는 것이다. 
 
연구팀은 기능적 자기공명영상(fMRI)을 통해 환자가 VR 게임을 하는 동안 실제로 통증이 줄어드는지 관찰했다. 그 결과 VR 게임을 할 때 오피오이드성 약물을 사용했을 때 활동이 줄어드는 부분, 즉 통증과 관련있는 신경회로 영역에서 뇌 활동이 일부 줄어드는 것을 발견했다.  
 
미국국립보건원(NIH)에서는 2010년 들어 VR을 이용한 통증 완화 연구가 2배 이상 증가했다고 밝혔다. VR 관련 기술이 발달한 덕분도 있겠지만, 이 기술을 의학에 특히 통증을 줄이는 데 연구자들의 관심이 높다는 얘기다. 

 

하지만 VR이 어떤 메카니즘을 통해 통증을 줄이는지, 완화시키는 정도가 얼마나 되는지는 아직까지 입증하지 못하고 현재 추가 연구 중이다. 앞서 통증 완화 VR 게임을 만든 조지워싱턴대 연구팀은 현재 VR이 어떤 신경생리학적 메카니즘을 통해 통증을 줄이는지 연구하고 있다. 로스앤젤레스 아동병원 연구팀은 건강한 소아청소년을 대상으로 VR 게임이 어떻게 주의력을 분산시키고 감정과 인지 등을 억제시킬 수 있는지 연구 중이다. 약물 없이도 두통에서 해방될 날이 기대된다.

로스앤젤레스 아동병원 연구팀이 VR 게임을 할 때 통증을 느끼는 신경회로에서 뇌 활성이 떨어지는 것을 확인하고 있다. Pain Management 제공
로스앤젤레스 아동병원 연구팀이 VR 게임을 할 때 통증을 느끼는 신경회로에서 뇌 활성이 떨어지는 것을 확인하고 있다. 메인 매니지먼트 제공

 

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