여성 과학자로 사는 건 ‘산넘어 산’

2018.11.11 14:00

'210, 181, 216, 3, 5, 12.' 

 

이 숫자들의 정체가 무엇일까요. 먼저 210, 181, 216은 1901년부터 지금까지 과학자들이 수상한 노벨 물리학상, 화학상, 생리의학상의 메달 숫자입니다.  그런데 이중 여성 과학자가 받은 경우는 물리학상은 3개, 화학상은 5개, 생리의학상은 12개에 불과해요. 117년 동안 여성 과학자가 받은 노벨상은 합쳐서 20개, 겨우 3%뿐입니다. 

 

이미지 확대하기2018년 노벨 물리학상 여성 수상자인 도나 스트릭랜드 교수 - University of Waterloo 제공
2018년 노벨 물리학상 여성 수상자인 도나 스트릭랜드 교수 - University of Waterloo 제공

올해 노벨 물리학상을 받은 캐나다 워털루대의 도나 스트리클런드 교수는 1903년의 마리 퀴리, 1963년의 마리아 거트루드 메이어에 이은 3번째 수상자입니다. 무려 55년 만의 일이죠. 노벨 화학상을 받은 미국 캘리포니아공대의 프랜시스 아널드 교수 역시 여성 과학자로서 역대 다섯 번째, 햇수로는 9년 만의 화학상을 받았답니다. 도나 스트리클런드 교수는 노벨상 수상 직후의 인터뷰에서 “앞으로는 더 많은 여성 물리학자들이 노벨상을 탈 수 있을 것”이라며 “내가 그 여성 중 하나라는 사실이 큰 영광”이라는 소감을 밝혔어요.

 

그렇다면 노벨상을 받은 여성 과학자는 왜 이렇게 적을까요? 우선 눈에 띄는 이유는 여성 과학자의 수가 남성 과학자보다 적기 때문입니다. 미국 정부가 2011년에 조사한 결과를 보면, STEM(과학기술공학수학) 분야에서 일하는 사람의 76%가 남성, 24%가 여성으로 나타났습니다. 여성보다 남성이 세 배 이상 많은 것이죠. 사정은 우리나라도 비슷합니다. '2016년도 여성과학기술인력 현황'에 따르면, 여성 과학기술인은 전체의 19.3%로 나타났습니다. 

 

그러면 여성 과학자는 왜 이렇게 적은 것일까요? 

 

여성과학자가 되려면, 산 넘어 산

 

2015년, 이스라엘 텔아비브대 다프나 조엘 교수팀은 1400명이 넘는 사람들의 뇌를 MRI(자기공명영상)장치로 분석했습니다. 실험 참가자 대부분의 뇌에서 성별에 의한 차이를 찾을 수 없는 것으로 나타났습니다. 남녀의 뇌 사이에 미세한 차이가 있을 수 있지만, 그보다는 개인에 따른 차이가 더 크기 때문에 성별에 따른 차이는 중요하지 않다는 결과입니다.

 

이미지 확대하기통계 출처 : 한국여성과학기술인지원센터(WISET), <2016년 여성과학기술인력 현황>
통계 출처 : 한국여성과학기술인지원센터(WISET), <2016년 여성과학기술인력 현황>

여성은 근대 과학이 만들어지던 시점인 16~17세기부터 과학계에서 밀려나기 시작했어요. 남성 과학자들은 여성이 권위 있는 과학자의 모습에 어울리지 않는다고 생각했어요. 그래서 여성이 학회에 참가하는 것을 막았죠. 학교에서는 여성에게 과학이 아닌 집안일을 가르쳤고요. 이렇게 여성과 과학의 거리가 멀어지면서, 과학은 여자의 일이 아니라는 생각도 굳어졌어요.

 

이런 사회적 편견은 다시 여성이 과학에 흥미를 잃고 공부를 그만두게 만들 수 있어요. 과학계에 여성이 적어지면 과학계 내부의 문화는 더욱 남성적이 되고, 그만큼 여성이 적응하기 어려운 환경이 돼요. 그러면 여성 과학자의 수는 더욱 줄어들고, 이는 다시 ‘여자가 과학을 못한다’는 오해와 악순환으로 이어지죠.

 

여성 과학자가 적은 것은 단순히 여자가 과학을 못하기 때문이 아닙니다. 여성이 과학과 멀어지게 만든 역사적 배경과 사회의 문제 때문이지요.


우리가 몰랐던 여성과학자들

 

 

이미지 확대하기캐서린 존슨을 비롯하여 NASA에서 일한 흑인 여성들의 업적은 2017년, ‘히든 피겨스(숨겨진 사람들)’라는 제목의 영화로 만들어졌다. - 이십세기폭스코리아 제공
캐서린 존슨을 비롯하여 NASA에서 일한 흑인 여성들의 업적은 2017년, ‘히든 피겨스(숨겨진 사람들)’라는 제목의 영화로 만들어졌다. - 이십세기폭스코리아 제공


마거릿 해밀턴과 NASA의 여성 과학자들

 

이미지 확대하기1969년, 마거릿 해밀턴이 자신의 팀과 함께 만든 컴퓨터 프로그램 코드 옆에 서 있다. 1960년대 말에는 프로그램을  만들 때 코드를 컴퓨터에 입력하는 것이 아니라 직접 손으로 써야 했다. - Draper Laboratory(W) 제공
1969년, 마거릿 해밀턴이 자신의 팀과 함께 만든 컴퓨터 프로그램 코드 옆에 서 있다. 1960년대 말에는 프로그램을 만들 때 코드를 컴퓨터에 입력하는 것이 아니라 직접 손으로 써야 했다. - Draper Laboratory(W) 제공

최초로 인류를 달에 보낸 미국항공우주국(NASA)의 아폴로 계획에는 남성 우주인만 참여했습니다. 하지만 지상에서 탐사 계획을 세운 과학자 중에는 여성도 있었답니다. 대표적인 사람이 컴퓨터 과학자인 마거릿 해밀턴이에요. 대학에서 수학을 전공한 그는 NASA의 프로그램 개발에 합류했어요. 마거릿 해밀턴이 이끈 팀은 아폴로 우주선을 안전하게 달에 착륙시킨 프로그램을 만들었어요. 비상 상황을 대비하여 프로그램에 추가한 경고 기능은 컴퓨터가 고장날 뻔한 아폴로 11호를 구하기도 했지요. 그는 아폴로 계획이 완료된 후에도 꾸준히 활동하면서 130편이 넘는 논문을 썼습니다.

 

마거릿 해밀턴 외에도 많은 여성이 NASA에서 과학자로, 공학자로, 우주비행사로 활동했어요. 그중 한 명인 여성 수학자 캐서린 존슨은 아폴로 11호의 비행 궤도를 계산해내기도 했답니다. 

 

 

이미지 확대하기아폴로 11호의 비행 궤도를 계산한 수학자 캐서린 존슨. 올해 8월 26일 100세 생일을 맞이했다. - NASA/Sean Smith 제공
아폴로 11호의 비행 궤도를 계산한 수학자 캐서린 존슨. 올해 8월 26일 100세 생일을 맞이했다. - NASA/Sean Smith 제공
 

리제 마이트너

 

원소 중에는 불안정한 것들이 있습니다. 이런 원소들의 원자핵에 양성자나 중성자를 쏘면, 더 작은 원자핵으로 갈라지면서 큰 에너지를 방출합니다. 이런 현상을 ‘핵분열’이라고 해요. 1939년, 오스트리아의 물리학자 리제 마이트너는 핵분열의 원리를 발견했어요. 그는 독일의 화학자 오토 한, 프리츠 슈트라스만과 함께 연구하던 도중 최초로 핵분열의 원리를 이해했지요. 그러나 핵분열을 발견한 업적으로 주어진 노벨상은 오토 한만 받았어요.

 

이미지 확대하기핵분열을 발견한 리제 마이트너의 1946년 모습 - Smithsonian Institution(W) 제공
핵분열을 발견한 리제 마이트너의 1946년 모습 - Smithsonian Institution(W) 제공

비록 노벨상을 받지 못했지만, 독일의 화학자들은 리제 마이트너의 업적을 기리기 위해 1982년 새로 발견한 109번 화학원소의 이름을 ‘마이트너륨’으로 지었답니다.

 

바버라 매클린톡

 

이미지 확대하기미국 콜드스프링하버 연구소의 연구실에서 바버라 매클린톡이 연구 중이다. 그는 꾸준히 훌륭한 연구를 발표했지만, 여성을 교수로 뽑지 않던 당시 미국 대학의 관행 때문에 여러 곳을 전전하며 연구를 이어나가야 했다. - Smithsonian Institution(W) 제공
미국 콜드스프링하버 연구소의 연구실에서 바버라 매클린톡이 연구 중이다. 그는 꾸준히 훌륭한 연구를 발표했지만, 여성을 교수로 뽑지 않던 당시 미국 대학의 관행 때문에 여러 곳을 전전하며 연구를 이어나가야 했다. - Smithsonian Institution(W) 제공

부모에서 자식으로 물려지는 특징을 만들어내는 유전 정보의 단위를 유전자라고 해요. 20세기 초만 해도, 유전자는 염색체의 특정한 위치에 고정되어 있다고 알려져 있었어요. 그런데 사실 유전자는 염색체의 한 곳에서 다른 곳으로 움직일 수 있습니다. 이를 ‘트랜스포존’이라고 하지요. 미국의 유전학자 바버라 매클린톡은 움직이는 유전자를 최초로 발견했어요.

 

이미지 확대하기바버라 매클린톡은 서로 다른 색깔의 옥수수 알갱이를 실험 재료로 연구하여 움직이는 유전자인 트랜스포존을 발견했다. - Sam Fentress(W) 제공
바버라 매클린톡은 서로 다른 색깔의 옥수수 알갱이를 실험 재료로 연구하여 움직이는 유전자인 트랜스포존을 발견했다. - Sam Fentress(W) 제공

1945년 그는 한 자루의 옥수수에서 서로 다른 색깔의 옥수수 알갱이가 자라는 것을 관찰했어요. 그 이유가 색깔을 정하는 유전자가 움직이기 때문이라고 생각했지요. 바버라 맥클린톡이 발표한 ‘움직이는 유전자’는 처음에는 큰 주목을 받지 못했지만, 나중에는 유전학의 중요한 발견으로 인정받았어요. 이 공로로 바버라 매클린톡은 1983년 노벨 생리의학상을 받았답니다.

 

여성 과학자가 못 갈 곳은 없다

 

최근 들어 세계 곳곳에선 여성 과학자들의 활약이 눈에 띕니다. 국내에도 그런 여성 과학자들이 있습니다. 

 

“나노 물질의 독성을 연구하고 있어요!” 

박은정(경희대학교 동서의학대학원 융합건강과학과 교수)
 

Q 과학자가 되기까지 고생이 많았다고 들었어요.
 

결혼하고 나서 뒤늦게 과학자가 되기로 마음먹었어요. 아픈 친척을 돌보면서 왜 질병이 생기는지, 치료 방법은 무엇인지 궁금해졌기 때문이지요. 가족들의 도움으로 밤낮없이 연구한 끝에 무사히 공부를 마치고 작년과 재작년, ‘세계 상위 1% 연구자’로 선정될 수 있었어요.

 

Q 교수님이 하시는 독성학이라는 학문이 궁금해요! 
 

독성학은 물질의 독성을 연구하는 분야예요. 그중에서도 저는 나노 물질이 가지는 독성을 주로 연구하고 있어요. 텔레비전에서 ‘은 나노 항균제’ 같은 말을 들어보았을 거예요. 나노미터(nm, 10억분의 1m) 단위의 미세한 은 입자로 세균을 죽일 수 있다는 거지요. 저는 이런 나노 크기의 물질이 인간에게도 유해한지를 연구하고 있답니다.

 

“미시중력렌즈 현상을 이용해서 외계 행성을 찾고 있어요!”

정선주(한국천문연구원 광학천문본부 선임연구원)

 

 

Q 어떤 연구를 하는지 소개해 주세요!

 

저는 ‘미시중력렌즈’ 현상을 이용해 외계 행성을 찾는 연구를 하고 있어요. 중력렌즈는 큰 질량을 가진 천체가 빛을 렌즈처럼 휘게 만들어 별을 원래보다 밝게 만드는 현상이에요. 미시중력렌즈는 별 하나처럼 작은 질량의 천체에 의해 일어나요. 이 원리를 이용해 별의 밝기가 바뀌는 현상을 관측하면, 별과 지구 사이에 존재하는 보이지 않는 외계 행성을 찾을 수 있지요.

 

Q 관측을 위해 천문대를 가시지는 않나요?

저희는 남아프리카공화국과 호주, 칠레등 남반구의 세 나라에 있는 망원경이 관측한 자료를 받아 분석하고 있어요. 그 결과, 2015년 10월부터 지금까지 총 14개의 외계 행성을 발견했답니다!

 

“미세조류의 아름다움에 반해 극지로 떠났어요!”

전미사(극지연구소 극지해양과학연구부 연구원, 남극 세종과학기지 제23차 월동연구대 대원)

 

Q 남극의 미세조류를 연구하신다고 들었어요. 미세조류가 무엇인가요?
 

미세조류는 광합성을 하는 단세포 생물이에요. 식물 플랑크톤을 생각하면 이해가 쉬울 거예요. 남극에도 다양한 종류의 미세조류가 살고 있는데, 어떤 미세조류는 환경 변화에 민감해요. 수온이 올라가면 많이 자라거나, 자외선이 강해지면 군체를 이루는 종류도 있죠. 저는 남해에 사는 미세조류를 채집하여 환경이 어떻게 변하는지 연구 중이랍니다.

 

이미지 확대하기미세조류 Odontella litigious의 현미경 사진. - 전미사 제공
미세조류 Odontella litigious의 현미경 사진. - 전미사 제공

Q 남극에는 어떻게 가시게 되었나요? 반대가 있지는 않았나요?
 

어렸을 때는 남극에 갈 생각이 없었고, 여자가 갈 수 있는 곳도 아니라고 생각했어요. 그런데 극지에 사는 미세조류가 너무나 아름다운 거예요. 그래서 꼭 남극에 가서 다양한 미세조류를 연구해야겠다고 결심했죠.

 

이미지 확대하기남극해에서 연구 중인 전미사 연구원. 바닷속 미세조류를 찾기 위해 고무보트에서 바닷물을 채취하고 있다. - 전미사 제공
남극해에서 연구 중인 전미사 연구원. 바닷속 미세조류를 찾기 위해 고무보트에서 바닷물을 채취하고 있다. - 전미사 제공

월동대원으로 뽑혔을 때, 유일한 여자여서 사고라도 나면 어쩌나 하고 걱정하는 사람들이 많았어요. 월동대 팀에 적응하는 데도 시간이 걸렸지요. 저는 체력이 좋은 편인데, 처음에는 여자라는 이유로 힘든 작업에서 제외되고는 했거든요. 그래서 칼과 테이프를 들고 다니면서 더 열심히 작업했어요. 성별에 대한 선입견을 깨고 능력을 보여주고 싶었거든요. 


여성 과학자, 점점 늘어나고 있다

 

‘과학자를 그리다’라는 연구는 여성 과학자에 대한 편견을 드러낸 유명한 실험입니다. 데이빗 웨이드 챔버스라는 과학사학자가 어린이들이 가지고 있는 과학자에 대한 고정관념을 알아보기 위해 처음 시작했습니다.  

 

올초 미국 노스웨스턴대의 심리학 박사과정 연구원인 데이비드 밀러는 지난 50년간 2만여 명의 아이들이 그린 과학자의 그림을 분석했어요. 그 결과, 과학자에 대한 고정관념이 크게 바뀌었다는 사실을 알아냈어요. 1960년대에는 어린이들이 그린 과학자 중 0.6%만 여성이었어요. 그런데 최근에는 여성 과학자가 28%로 증가한 것으로 드러났지요. ‘과학자는 남자’라는 고정관념이 조금씩 깨지고 있는 증거입니다.

 

이미지 확대하기(왼쪽부터 순서대로) ‘버그를 잡다’는 표현을 널리 알린 컴퓨터 과학자 그레이스 호퍼 - James S. Davis(W) 제공 / 할리우드 배우이자 와이파이에 쓰이는 기술을 만든 발명가 헤디 라마 -Lion-Eagle films(W) 제공 / 새로운 형태의 별 ‘펄서’를 발견한 천문학자 조슬린 벨 버넬 - Roger W Haworth(W) 제공 / 말라리아 치료제를 발견한 2015년 노벨 생리의학상 수상자 투유유 -  Nobel Media AB 2015/A. Mahmoud 제공
(왼쪽부터 순서대로) 세계 최초의 프로그래머 에이다 러브레이스 - Alfred Edward Chalon(W) 제공 / ‘버그를 잡다’는 표현을 널리 알린 컴퓨터 과학자 그레이스 호퍼 - James S. Davis(W) 제공 / 할리우드 배우이자 와이파이에 쓰이는 기술을 만든 발명가 헤디 라마 -Lion-Eagle films(W) 제공 / 새로운 형태의 별 ‘펄서’를 발견한 천문학자 조슬린 벨 버넬 - Roger W Haworth(W) 제공 / 말라리아 치료제를 발견한 2015년 노벨 생리의학상 수상자 투유유 -  노벨미디어 제공

실제로 과학 분야의 여성 비율은 많이 증가했어요. 미국의 경우, 2017년에는 생명과학 분야 여학생의 비율이 54.4%로 남학생을 넘어서기도 했죠. 우리나라에서도 과학과 공학을 공부하는 여학생의 비율이 꾸준히 늘어 2016년에는 전체의 28.7%까지 늘어났답니다. 하지만 과학을 공부하는 여성들은 아직도 많은 어려움을 극복해야 합니다. 

 

● 인터뷰 

 

“위키피디아에 여성 과학자를 알리는 글을 쓰고 있어요!”

제스 웨이드(영국 임페리얼칼리지 런던 박사후연구원)

 

이미지 확대하기Jess Wade 제공
Jess Wade 제공

정보를 찾을 때 위키피디아를 쓴 적이 있나요? 그런데 위키에 여성을 다루는 글이 20%도 안된다고 해요. 심지어 올해 노벨 물리학상 수상자인 도나 스트리클런드 교수도 노벨상 수상 직전까지 소개 페이지가 비어있었지요. 위키에 여성 과학자에 대한 글을 올리고 있는 제스 웨이드 박사님의 이야기를 들어 봤습니다. 

 

Q 자기 소개를 부탁드립니다. 
 

저는 영국의 임페리얼 칼리지 런던 물리학과의 고분자 전자공학 센터에서 연구하는 제스 웨이드 박사예요. 저는 이곳에서 유기화합물을 이용해 빛을 내는 ‘유기 발광 다이오드(OLED)’를 개발하고 있답니다.

 

Q 위키피디아에 여성 과학자에 대한 글을 쓰시는 이유는 무엇인가요?

 

영어 위키피디아의 인물 항목 중 여성을 다루는 글은 겨우 17.7%에 불과해요. 세상 사람의 절반은 여자인데 말이죠! 이 상황은 과학계에서도 마찬가지예요. 대단한 연구를 했지만 잘 알려지지 않은 여성 과학자가 많아요. 그래서 저는 위키피디아에 이런 여성 과학자들을 소개하는 글을 쓰기 시작했어요. 2018년 1월에 시작해서 12월 31일까지 하루에 한 명씩 올리기로 마음먹었지요. 실제로는 하루에 한 명 이상을 쓸 때도 있어서, 오늘(10월 12일)까지 349명에 관한 이야기를 썼답니다.

 

Q 소개할 여성 과학자는 어떻게 찾으시나요?

 

우선 과학상 수상자나 대학교의 교수 목록을 찾아봐요. 멋진 연구에 관한 이야기를 들으면 구글에 검색해보기도 하죠. 여성이나 유색 인종의 경우 보통은 위키피디아에 설명이 실려있지 않은 경우가 많답니다.

 

제가 하는 일이 알려진 이후로는 많은 사람이 제게 이메일로 여성 과학자를 추천해주었어요. 지금은 써야 할 사람이 67명이나 밀려 있네요!

 

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