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개 사이에도 독감 대유행 덮칠 수 있다

2018년 06월 05일 23:00

‘개가 감기에 걸린 걸 본적이 있는가?’ 물론 개도 기침이나 코를 흘리는 모습이 자주 관찰된다. 하지만 정작 동물 병원을 찾아가 보면, 수의사는 보르도켈라 브론치셉티카(Bordetella bronchiseptica)나 캐나인 헤르페스바이러스(canine herpesvirus) 등의 세균이나 바이러스에 감염돼 기관지염을 앓는 것이라고 설명한다. 지금까지는 개가 환절기나 겨울에 사람 사이에 유행하는 인플루엔자 바이러스에 걸리는 건 극히 드문 사례로 알려져 있었다.

 

그런데 최근 개를 감염시키는 인플루엔자 바이러스들이 급격히 증가하고 있다는 연구가 나왔다. 독감의 대유행을 뜻하는 '인플루엔자 판데믹'이 개에서도 벌어질 수 있다는 경고인 셈이다.

 

미국 마운트시나이아이칸의대  독감전염병연구센터 아돌프 그라시아 사스트레 박사팀이 조류 인플루엔자 바이러스가 돼지를 통해 변형된 후 개로도 전파돼 이미 다양한 변이를 일으키고 있는 것을 발견해 5일(현지시각) 학술지 ‘엠바이오(mBio)’에 발표했다.
 
전염학에서 돼지는 중요한 위치를 차지한다. 본의 아니게(?) 동물 간 바이러스 전염을 중재하기 때문이다. 조류독감 역시 돼지 세포를 거쳐 인간에게까지 전달된 것으로 확인된 바 있다.

 

바이러스에 감염되려면 세포에 이를 인식하는 수용체가 있어야 한다. 조류에 독감을 일으키는 바이러스들은 인간세포에선 인식되지 않기 때문에 문제를 일으키지 않는다. 그런데 돼지 세포 표면에는 조류에서만 유행하는 인플루엔자(독감) 바이러스를 인지하는 수용체와 인간세포에서만 인식되는 바이러스를 인지하는 수용체를 모두 존재한다.

 

조류 인플루엔자 바이러스가 돼지를 통해 변형돼 사람에게까지 전염성을 갖는 바이러스가 출현할 수 있는 이유다. 이로 인해 사람들은 지금까지 네 번의 조류 인플루엔자 판데믹을 겪은 바 있다. 처음으로 마주한 바이러스에 무방비 상태로 노출되면서 큰 사회 문제로 번진 것이었다.

 

조류나 돼지와는 생활 반경이 겹치지 않던 개의 인플루엔자 바이러스는 아주 드물게 보고돼 왔다. 15년 전 말에서 유행하는 인플루엔자 바이러스가 개로 전염될 수 있다는 게 처음 확인된 바 있다. 5년 전 중국 광동성의 농장에서 조류 인플루엔자 바이러스의 변종인 H3N2 개 인플루엔자 바이러스가 확인됐다.

 

 

이미지 확대하기바이러스 표면의 수용체와 그 설명이다. 흔히 인플루엔자 바이러스를 H(숫자)N(숫자)로 표기하는데 이는 이 표면의 수용체 단백질의 종류를 나타낸 것이다.-과학동아 제공
바이러스 표면의 수용체와 그 설명이다. 흔히 인플루엔자 바이러스를 'H(숫자)N(숫자)'로 표기하는데 이는 이 표면의 수용체 단백질의 종류를 나타낸 것이다.-과학동아 제공

 

그런데 개가 사람과 더 밀접하게 생활하게 되면서 바이러스 간에도 교류가 활발해졌고, 변이도 급격히 증가한다는 것이 확인됐다. 연구팀은  H1N1과 H3N2, H3N8 등 새로운 개 인플루엔자 바이러스들을 발견했다. 2013년부터 2015년 까지 중국 남부에서 얻은 개의 송곳니에서 나온 인플루엔자 바이러스 16종의 유전자 서열을 분석한 결과, 북미와 유럽, 아시아의 다양한 조류 인플루엔자 바이러스 유전자들이 섞여 있음을 확인했다.

 

사스트레 박사는 “개의 인플루엔자 바이러스가 최근 10년 사이 상호작용해 급격하게 돌연변이를 일으키기 시작했다”며 “대변이가 일어나 판데믹이 덮치기 전에 조치를 위할 필요가 있다”고 말했다. 돼지를 통해 조류인플루엔자 바이러스가 사람에서 작용하도록 변형된 지 10년만인 1918년 신종 플루가 처음 대대적으로 퍼진 스페인독감 판데믹이 일어났음을 감안하면, 조만간 개에서도 인플루엔자 판데믹이 일어날 수 있다는 설명이다.

 

사스트레 박사는 “개에서 인플루엔자 바이러스의 순환과 변이를 막을 방법을 지금 고민해야 한다”며 “다양한 종의 개가 인간과 접촉하고 생활하는 지금, 이런 바이러스가 또 다른 변형 경로를 거쳐 인간까지 위협할수 있음을 알아야 할 것”이라고 경고했다. 최소한의 조치로서 변이를 늦출 수 있는 백신을 개발해 예방 접종을 실시해야 한다는 주장이다.

 

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