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[아마추어?과학자!] 통신회사 직원이 찾은 오로라의 보랏빛 띠, 정체를 밝히다

2018년 06월 07일 16:00

2015년, 캐나다의 ‘앨버타 오로라 추적자들’은 밤하늘에서 보랏빛의 띠를 발견했다. 보통 오로라는 녹색과 푸른색, 빨간색의 커튼이 하늘에 펼쳐진 것처럼 나타난다. 그래서 이들은 보랏빛 띠가 보통의 오로라와는 다르다고 생각하고 ‘스티브(STEVE)’라는 이름을 붙였다. 

 

● 보랏빛 띠의 새로운 오로라, ‘스티브’

 

아마추어 천문학자들은 NASA의 과학자들과 힘을 합쳤다. NASA의 ‘오로라사우루스’라는 시민과학 프로젝트를 통해 더 많은 사람들이 스티브를 계속 추적하기 시작한 것. 여기에는 유럽우주국(ESA)의 SWARM 위성도 참여했다.  그리고 올해 3월... 드디어 스티브의 정체를 밝혀냈다. 

 

이미지 확대하기사진 GIB 제공
사진 GIB 제공

 

분석 결과, 스티브는 태양풍 입자들이 적도에 더 가까운 지구 자기력선을 따라 흘러 들어가면서 기존의 오로라보다 10~20° 더 낮은 위도에 만들어진 것으로 나타났다. 이때 입자들은 지구 자기장 때문에 동쪽에서 서쪽으로 빠르게 이동한다. 그 결과, 6000℃의 뜨거운 열을 발생시키며 기존의 오로라와는 다른 보랏빛을 내는 것이라고 밝혀졌다. 

 

연구팀은 이 현상에 ‘속도 증가에 따른 강한 열방출(STEVE)’이라는 이름을 붙였다. 아마추어 과학자들이 지은 이름 그대로 딴 것이다. 연구에 참여한 캐나다 캘거리대학교의 에릭 도노반 교수는 “스티브는 자주 일어나는 현상이었지만 아마추어 과학자들이 발견하기 전 까지는 아무도 눈치 채지 못했다”고 말했다. 

 

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Megan Hoffman, NASA 제공

 

● 오로라 '스티브' 발견자 인터뷰 

노타니 보라사(캐나다 앨버타 오로라 추적자들 멤버)

 

이미지 확대하기노타니 보라사
노타니 보라사

Q.오로라를 관찰하게 된 특별한 계기가 있나? 
캐나다 서스캐처원주에 사는 노타니 보라사라고 한다. 통신회사에서 새로운 인터넷 상품을 개발하고 관리하는 일을 하고 있다. 14살이었을 때 아버지가 암으로 돌아가셨는데, 오로라를 보면 아버지가 생각난다. 그 이후부터 계속 오로라를 관찰하게 됐다.


Q.어떻게 스티브를 발견하게 됐나?
2012년부터 ‘앨버타 오로라 추적자들’ 페이스북 그룹에 가입하면서 오로라를 관측하기 시작했다. 그러다 보랏빛 띠 모양의 이상한 현상, 즉 ‘스티브’를 발견한 것이다. 이름은 애니메이션 '헷지'에서 동물들이 울타리를 처음 보고 힘이 센 미지의 생물일 것이라고 착각해 스티브라는 이름을 붙인 것에서 따왔다. 

 

Q. 독자들에게 한 마디 해 달라
스티브에 대한 이야기를 들려 줄 수 있어서 영광이다. 사소한 발견이든, 과학에 흥미를 가지면 좋겠다. 그 발견이 나중에 인류에게 큰 보탬이 될지도 모른다. 

 

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Megan Hoffman, NASA 제공

 

● 오로라사우루스 프로젝트에 함께 하는 방법은? 

엘리자베스 맥도널드(NASA 고다드 우주비행센터 연구원) 인터뷰 

 

이미지 확대하기엘리자베스 맥도널드
엘리자베스 맥도널드

오로라사우루스 프로젝트는 시민들의 활약이 계기가 되어 시작됐다. 2011년 10월 24일, 유럽과 미국에 엄청난 지자기폭풍이 몰려와 곳곳에 붉은 오로라가 나타났다. 폭풍의 세기가 약할 것이라고 생각했던 과학자들의 예측은 완전히 빗나갔다. 

 

그런데 이때 미국의 시민들이 실시간으로 트위터에 붉은 오로라의 관측 사진을 올렸다. 과학자들은 시민들 덕분에 지자기폭풍과 오로라에 대한 정보를 수집할 수 있었다. 이를 계기로 오로라 현상을 시민들과 함께 관측하고 공유하는 오로라사우루스 프로젝트를 시작하게 됐다. 오로라를 관측한 사진과 위치, 오로라의 색깔, 모양 등의 정보를 트위터에 영어로 올리거나 직접 오로라사우루스 홈페이지와 어플을 통해 기록하면 여러분도 오로라사우루스 프로젝트에 참여할 수 있다. 

 

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Notanee Borasa

 

 

 

*출처 : 어린이과학동아 2018년 11호(6.1발행) '아마추어 과학자들의 대활약!' 

*도움 및 사진 : 노타니 보라사(캐나다 앨버타 오로라 추적자들 멤버), 엘리자베스 맥도널드(미국항공우주국 고다드 우주비행센터 연구원), 

 

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