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코발트 가격 몇 달 새 급등…리튬이온 이차전지 가격 '들썩'

2017년 03월 21일 17:00
이미지 확대하기최근 6개월 월별 코발트 가격. - SNE리서치 제공
최근 6개월 월별 코발트 가격. - SNE리서치 제공

 

(서울=포커스뉴스) 리튬이온 이차전지의 주재료인 코발트 가격이 급등하면서 전지 가격이 들썩이고 있다. 이에 따라 전지 업체들이 안정적인 원재료 공급선 확보에 적극 나서야 한다는 지적도 나온다.

21일 SNE리서치에 따르면 지난 수년간 톤당 3만 달러를 넘지 않았던 코발트 가격이 지난해 12월 3만2500달러를 넘어 올 1월에는 3만6250달러, 2월에는 4만7500달러로 급등하고 있다. 콩고 내전으로 공급량이 줄어 폭등했던 지난 2007년 이후 안정세를 유지해오다 최근 수개월간 계속해서 상승하고 있는 것.

이 여파는 소형 리튬 전지 업계에서 먼저 나타날 것으로 보인다. 전지 업체들은 원자재 상승에 따른 가격 인상이 불가피 하다고 판단, 고객들과 가격 논의를 진행하고 있다. 가격 상승 폭은 각 업체마다 다르겠지만 약 15~20% 수준일 것으로 전망된다. 전지 가격이 안정화 되고 있던 소형 전지 업계에서 이러한 큰 폭의 가격 상승은 이례적인 일이다.

전기 자동차용 중대형 리튬 전지 업계는 아직은 별다른 영향을 받지 않은 모습이다. 글로벌 자동차 업계와 장기 계약으로 진행되는 특성상 가격 변동의 여지가 크지 않고, 소형에 비해 전지의 재료비 중 코발트의 원가 비중이 상대적으로 낮다는 이유에서다.

특히 시장 규모가 가장 큰 중국에서는 코발트를 함유하지 않은 리튬 인산철 전지를 주로 자동차용으로 쓰고 있어 영향이 덜하다. 다만 중국의 전기차 시장이 하루가 다르게 성장하고 있는데다 현지 기업들도 하나 둘 코발트를 첨가한 삼원계 계열의 전지를 전기차용으로 생산하고 있어 향후 코발트 수요는 점점 더 늘어날 것으로 보인다. 이러한 가격 상승이 지속된다면 전지 업체의 수익 구조에 상당한 타격이 되며, 시장 성장에도 걸림돌이 될 수 있다.

이미지 확대하기연도별 코발트 가격. - SNE리서치 제공
연도별 코발트 가격. - SNE리서치 제공


소형 전지에 주로 쓰이는 LCO 양극재의 재료비 중 탄산 리튬과 양극재 가공비를 제외한 대부분이 코발트 가격이며, 전지 기준 원가 비율도 약 10~15% 정도다. 전기 자동차용 리튬 전지에 주로 쓰이는 삼원계 양극재 중 코발트의 재료비 비율은 약 30%로 높은 편이며, 전지 기준 원가 비율도 약 5~8% 에 이른다.

김병주 SNE 리서치 상무는 "현 상황은 수요 공급의 불균형보다는 리튬 이차 전지의 시장 성장을 기대한 헤지 펀드들이 중국 자동차 전지 업체들의 삼원계 전지 양산이 늘어나는 시점에 맞춰 코발트를 사재기한 것에 따른 영향이 크다"고 분석했다.

이어 "특정 원자재들에 의존하는 리튬이온 전지의 특성상, 원재료의 공급 불균형이 일시적으로 일어날 수 있다"며 "지난 2016년 초의 탄산 리튬 가격 폭등과 최근의 코발트 가격 상승이 그 예"라고 설명했다. 그러면서 "이러한 상황에 대비한 안정적인 원재료 공급선 확보가 전지 사업의 성공 인자 중 하나"라고 조언했다.





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