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신종 익룡 두개골 화석, 과거 생물 비밀 밝힐까

2016년 09월 06일 07:00

이전에는 본적 없는 새로운 종류의 익룡(翼龍, 그리스어 πτερόσαυρος, pterosau, 프테로사우루스: 날개 달린 도마뱀이라는 뜻) 화석이 발견됐다는 소식입니다. 익룡은 날개가 있어 하늘을 날 수 있는 동물로, 공룡과 가까운 관계이기는 하지만 공룡은 아닌데요. 최근 남미 아르헨티나의 파타고니아에서 그 화석이 발견되어 화제입니다.

 

이미지 확대하기Gabriel Lío, PeerJ 제공
Gabriel Lío, PeerJ 제공

이번에 발견된 익룡은 초기 쥐라기 시대의 것으로 두개골 및 척추와 턱뼈의 보존 상태가 매우 훌륭하다고 하는데요. 사실 익룡은 뼈가 약해 잘 부스러지기 때문에 화석이 쉽게 발견되지 않는다고 합니다. 그렇기 때문에 이번에 발견된 익룡은 학계에서도 큰 관심을 보이고 있는 것은 물론, 그 학명도 ‘올카우렌 코이(Allkauren koi)’로 지어졌습니다. 올카우렌 코이란 파타고니아 평원에 살았던 남아메리카 인디언인 테우엘체족의 말로 ‘고대 뇌’라는 뜻인데, 발견된 두개골 화석을 통해 그 뇌의 크기 및 정보를 얻을 수 있게 된 것에 그런 이름이 지어진 것입니다.


한편 지금까지 알려지기로는 익룡은 중생대 시대에 존재했으며 날개가 있어 날 수 있는 파충류라는 것입니다. 이들의 몸통은 새의 그것처럼 뼈 속이 비어 공기로 차 있고, 날개는 피부 및 근육, 기타 조직으로 막이 구성되어 있습니다. 또한 그 날개는 가늘고 긴 네 번째 손가락과 발목 사이를 이어주는데요. 이러한 구성 요소들이 파충류이지만 새처럼 하늘을 날 수 있게 해준 것입니다.


하지만 익룡의 이러한 신경 해부학적 구조는 극히 소량의 보존 잔해로부터 얻은 정보가 전부였고, 지금까지는 그 중간 단계에 관한 정보가 없었던 것이 사실입니다. 그런 의미에서 이번 발견을 통해 익룡의 기원 및 속도 등에 관련한 새로운 정보를 얻을 수 있을 것이라 기대하는 것입니다.

 

이미지 확대하기a-c) 두개골 모습 d, e) 턱뼈의 모습 f, g) 척추의 일부 모습 - PeerJ 제공
a-c) 두개골 모습 d, e) 턱뼈의 모습 f, g) 척추의 일부 모습 - PeerJ 제공

올카우렌 코이의 화석은 남미 아르헨티나 파타고니아의 추부트 주에서 발견되었는데요. 이 익룡은 처음 익룡이 나타난 초기와 익룡이 멸종되기 전의 후기 사이의 중간쯤 시기에 해당하는 것으로, 약 2억년 전에 존재한 것으로 추정됩니다. 또한 몸은 고양이만한 크기에 당시의 다른 익룡들과 마찬가지로 뾰족한 이빨과 손톱 및 발톱, 그리고 긴 꼬리를 가졌다고 합니다.


앞에서 잠시 언급한 바와 같이 이번에 발견된 이 익룡의 두개골을 포함한 척추 및 턱뼈 화석들은 비교적 훌륭한 보존 상태를 보이는데요. 이에 아르헨티나 에디지오 페루글리오 고생물 박물관의 연구진은 두개골 부위에 대한 정보를 얻기 위해 컴퓨터 단층촬영을 실시했습니다. 그 결과 거의 완벽한 복원을 할 수 있었다고 하는데요. 연구를 이끈 디에고 폴 박사는 “이를 통해 익룡의 발전 과정을 이해 및 연구하는데 중요한 정보를 얻을 수 있을 것이라 기대된다”고 밝혔습니다.


필자는 이번 발견을 통해 지금도 여전히 꽁꽁 숨어 그 속을 쉬이 내보이지 않는, 과거 지구에 존재했던 동물이 또 무엇이 있을지 더욱 궁금해지는데요. 다음엔 또 어떤 동물의 화석이 발견될지 독자 여러분은 궁금하지 않나요?


이번 연구결과는 의생명학술지 ‘피어제이(PeerJ)’에 발표되었습니다.

 

 

※필자소개

민혜영. YBM시사에서 각종 영어 학습 월간지 및 내셔널 지오그래픽 단행본의 에디터를 거쳐 현재는 프리랜서 외신 번역 및 에디터로 활동하고 있다.

 

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